La Dominique, naturellement vôtre

Cette île anglophone située entre la Guadeloupe et la Martinique recèle une nature intacte, sur terre comme dans la mer, ce qui en fait une destination idéale pour pratiquer la randonnée et la plongée.

Saviez-vous que beaucoup de scènes de « Pirates des Caraïbes » 2 et 3 ont été tournées à La Dominique ? Ce choix s’explique parce que l’île dispose de criques et de plages désertes, d’une jungle épaisse, et de montagnes embrumées… Vue de la mer, La Dominique est telle que l’a découverte Christophe Colomb, un dimanche de 1493, d’où son nom. Pour voir l’île comme ses découvreurs, commencez par remonter l’Indian river à Portsmouth. Votre piroguier à dread locks (il y a une forte communauté rasta dans l’île) vous conduira dans les méandres de cette rivière s’enfonçant dans la mangrove, où les iguanes, opossums, crabes et perroquets font très « Nouveau Monde »…

Aza, guide sur l’Indian River
Rasta man
Aza, rameur et guide sur l’Indian River
Sur l’Indian River
Cabane vue dans Pirates des Caraïbes, sur l’Indian River
Batibou Beach
Baie de Portsmouth

Pour voir des indiens Caraïbes, les premiers habitants de l’île, il faut rejoindre le territoire des Kalinagos dans l’est de l’île, où la population amérindienne autochtone s’est réfugiée lorsqu’elle a été pourchassée par les colons européens. Sur place, un petit musée retrace leur histoire, et des membres de cette communauté assurent un spectacle de chants et de danses folkloriques, qui a le mérite de les aider à perpétuer leur langue et leur culture.   

Dans la hutte sacrée Kalinagos
Maquillage d’une danseuse Kalinagos
Maquillage d’une danseuse Kalinagos
Chef Kalinagos
Masque Kalinagos en pierre de lave
Mère et fille, membres de la troupe de danseurs Kalinagos
Danseur et musicien Kalinagos
Jeune danseuse Kalinagos
Pause détente chez les Kalinagos
Sculpteur de masques Kalinagos

Cascades et bassins chauds

Le centre montagneux de l’île abrite plusieurs parcs nationaux, dont celui de Morne Trois Pitons, classé au Patrimoine mondial par l’Unesco. La vallée qui débouche à Roseau, la capitale, permet d’accéder facilement aux merveilles naturelles cachées dans les forêts drapant d’un vert sombre tout le relief. Telles Trafalgar Falls, deux majestueuses cascades s’écoulant de part et d’autre d’un piton rocheux. Plus intime, Emerald Pool est un petit bassin creusé par une modeste chute d’eau, dans un site enchanteur. Lorsque le soleil darde ses rayons dans le bassin, il prend la couleur d’une émeraude, sertie dans son écrin verdoyant de mousses et de fougères. A Wotton Waven, suivez les panneaux « Ti Kwen Glo Cho ». Il ne s’agit pas d’un resto chinois, mais d’un « petit coin d’eau chaude » en créole ! Vous y trouverez un bassin alimenté par une eau de source chaude sulfurée, réputée pour ses bienfaits pour le corps. C’est un spa naturel idéal pour se relaxer après une journée passer à randonner dans la jungle. Il y a en effet de nombreux sentiers pédestres dans cette magnifique « rainforest« , et, avec un guide, les plus sportifs pourront grimper jusqu’au Boiling Lake, un lac rendu bouillonnant par l’activité volcanique !   

Emerald Pool
Emerald Pool
Dominicaines à l’Emerald Pool
Morne Trois Pitons National Park
Devant les Titou Gorge
Trafalgar Falls
Trafalgar Falls
Trafalgar Falls
Source d’eau sulfureuse à Wooten Waven
Bassins et baignade à Ti Kwen Glo Cho
Bassin chaud à Ti Kwen Glo Cho
Bassins et baignade à Ti Kwen Glo Cho

Merveilles sous-marines

Les fonds sous-marins sont à l’image des forêts  : intacts, foisonnants et recelant une incroyable biodiversité. C’est pourquoi l’île compte de nombreux centres de plongée, répartis sur la côte ouest, baignée par les eaux calmes de la mer des Caraïbes. A Portsmouth, vous pourrez faire une croisière pour observer des cétacés, une vingtaine de cachalots ayant élu domicile dans la baie, où s’ébattent déjà des bancs de dauphins. En plongée, les barracudas, mérous, tortues et poissons-perroquets se laissent approcher facilement, car ils sont très peu chassés. De même que la myriade de petits poissons coralliens qui circulent sans crainte autour des éponges-barriques, des coraux flashy, des gorgones et anémones aux formes étranges… Si vous êtes chanceux, vous pourrez même observer un hippocampe ! A quelques mètres du rivage, avec un simple masque et un tuba, il est également possible d’admirer cette étonnante faune et flore sous-marine, et à Champagne Beach, d’innombrables colonnes de bulles s’échappant du fond donnent l’impression de se baigner dans un aquarium géant !

Le mystère du poisson-lion et du mérou

Au centre de plongée de Soufrière, Simon Walsh est intarissable sur le poisson-lion, cet étrange et magnifique poisson venimeux que le plongeur pourchasse sans relâche. Pourquoi un amoureux et défenseur des fonds sous-marins part toujours en plongée avec un fusil-harpon pour tuer quelques poissons-lions, en incitant même les autres plongeurs à le faire ? Et pourquoi propose-t-il dans son petit snack des sandwichs au poisson-lion (délicieux au demeurant) ? « Parce que c’est le seul poisson que tu peux manger en faisant du bien à l’océan ! » répond le plongeur avec un grand sourire. En effet, c’est une espèce invasive venu de Guadeloupe, qui n’a pas de prédateur, et qui décime tous les autres poissons : « Lorsqu’il s’installe sur un spot, en 6 mois, il peut tuer 80 % de la biodiversité ! De plus, il est extrêmement prolifique », assure-t-il. Ce qui est fascinant, c’est que selon Simon, les mérous auraient compris que leur salut passe par les plongeurs, car ils inciteraient les plongeurs à les suivre avec une curieuse danse, pour les mener directement vers un poisson-lion ! Incroyable… 

Poisson-lion (photo prise sur Wiki photos)

Pratique

Y aller : Air Caraïbes propose des vols A/R vers la Dominique à partir de 852 euros (incluant le ferry depuis Pointe-à-Pitre). aircaraibes.com

Se loger : Fort Young Hotel, à Roseau (fortyounghotel.com), à partir de 175 € la ch double ; Picard Beach Cottages, à Portsmouth (picardbeachcottages.dm), à partir de 100 € la ch double.

Fort Young
Fort Young
Picard Beach cottage

Se restaurer :

Madiba beach Cafe, à Portsmouth : posé sur la plage, bar très sympa tenu par une Française, Sandrine, où tout est cuisiné « maison ».

Madiba beach Cafe

Islet View est un honorable boui-boui tenu par Rudy, qui vaut surtout pour le déjeuner, car sa terrasse offre une vue splendide sur Castle Bruce et St-David Bay. A noter aussi une incroyable collection de rhums arrangés chelous…

Castle Bruce
Rudy, derrière le bar de l’Islet View

Le Petit Paradis, à Wotten Waven, meilleur restaurant du coin avec une délicieuse cuisine locale.

Boire un verre :

Bush Bar, sur l’Indian River. Pour goûter au rhum coco ou pistaches, et surtout au Dynamite, un rhum local arrangé aux épices et aux fruits. Omar, le serveur, est très cool…

Omar au Bush Bar

Café Mon Plézi, vers Laudat, tenu par Patricia qui propose après une rando éprouvante son « mix magic », un cocktail revigorant à base de fruits de la passion, sorel (fruit local) et pamplemousse.

Patricia, du Café Mon Plézi

Plonger :

Au nord, Cabrits Dive (cabritsdive.com), le seul centre de plongée PADI 5 tenu par un très sympathique couple de Français, Virginie et Rémi. 92 € les 2 plongées.

Au sud, Nature Island Dive (natureislanddive.dm) situé à Soufrière, l’un des plus beaux spots de plongée de l’île, avec un tombant de 500 m près du bord.

Se faire guider : Il est nécessaire de choisir un bon guide pour les randonnées les plus longues (Waitukubuli trail ou Boiling Lake par exemple, car les récents ouragans ont ravagé les sentiers et le balisage n’est pas encore refait partout), et il est très agréable de se faire accompagner dans le centre de l’île par un guide qui vous conduira aux bonnes adresses et aux bons endroits, en fonction de la météo et d’autres considérations qui échappent au touriste lambda, mais qui font partie d’une certaine logique dominicaine (heures d’ouverture, temps de trajet, etc…) Mon guide pour ce reportage a été Marvin Philbert, il est compétent, drôle, et efficace. Vous pourrez le contacter à travers Discover Dominica, par Facebook, ou directement sur place : 1 767-295-0877

Se renseigner : discoverdominica.com/fr

Road trip dans le sud du Portugal

Avec l’épatante Lisbonne en entrée, les villages blancs de l’Alentejo comme plat principal et les magnifiques plages de l’Algarve en dessert, le sud du Portugal constitue un véritable gueuleton pour tout voyageur friand de bonnes et belles découvertes. A consommer sans modération, sauf en juillet-août, pour éviter l’indigestion et le coup de chaud…

Dès que les orangers fleurissent, c’est-à-dire en avril, comme mus par un héliotropisme synchrone, les touristes commencent à affluer sur la côte méridionale du Portugal. Plutôt que de se précipiter en Algarve et de lézarder sur ses plages, je conseille de louer une voiture ou un camping-car, de partir de Lisbonne, de traverser l’Alentejo, et de rejoindre l’Algarve des plages buissonnières, afin de découvrir le meilleur du sud du Portugal sans avoir à pâtir des inconvénients du tourisme de masse.

Lisbonne et Sintra

Campée sur la rive droite de l’estuaire du Tage, Lisbonne est une ville fascinante dans laquelle il faut passer au moins deux jours. Préparez-vous à beaucoup marcher, car même si l’on utilise le métro, les autobus, les tramways, ou les funiculaires qui partent à l’assaut des pentes les plus raides de la ville, on se retrouve forcément à grimper des raidillons pour trouver telle église, tel musée ou tel bar à fado. Mais c’est ainsi qu’il faut visiter Lisbonne, en laissant une chance au hasard de vous faire découvrir ce qui n’est pas indiqué dans les guides. L’avantage des villes construites sur des collines, c’est qu’elles ménagent de nombreux belvédères. Lisbonne n’en manque pas et ce sont toujours des lieux de halte agréable, tel le Largo das Portas do Sol, où il faut aller en fin d’après-midi, lorsque le soleil donne de belles teintes chaudes aux maisons de l’Alfama, et qu’il projette sur l’estuaire du Tage des reflets dorés, surnommé à cause de cela la Mer de Paille… Même s’il est excentré, n’oubliez pas le quartier de Belém. Vous visiterez le monastère dos Jeronimos, fleuron de l’architecture manuéline, l’imposant monument des Découvertes, ainsi que la célèbre tour de Bélem, symbole de la puissance navale du Portugal. Faites aussi une halte à la Confeitara do Bélem, pour faire provision de ces délicieux pasteis de nata sortant tout chaud du four !

A une dizaine de kilomètres des derniers faubourgs de la ville, s’étirent déjà de belles plages et des lieux de villégiature appréciés des Lisbonnais : Estoril, la station balnéaire huppée avec son Casino ; Cascais ; Guincho, dont l’immense plage de sable fin, exposée aux rouleaux de l’Atlantique, attire surfeurs et véliplanchistes… Mais l’attrait principal de cette région, c’est Sintra, classée au Patrimoine mondial par l’UNESCO. Cette jolie ville noyée dans une forêt au cœur d’une petite chaîne montagneuse, jouit d’une situation et d’un climat qui l’ont fait apprécier des rois, des artistes et de l’aristocratie du pays. Pas étonnant qu’on y trouve tant de villas luxueuses et de palais somptueux ! Si vous ne deviez en visiter qu’un, choisissez celui de Pena, il est extraordinaire : imaginez, perché sur un piton rocheux, un palais un peu fou, un château de conte de fée qui se pare de couleurs chatoyantes et dont l’architecture marie les styles les plus hétéroclites. Si la façade étonne, l’intérieur éblouit par le raffinement de la décoration, d’inspiration mauresque, et par la beauté du mobilier ancien. Quant au parc, on s’y promènerait toute une journée, au milieu des fougères arborescentes, des séquoias géants et du jardin des camélias…

Les trésors cachés de l’Alentejo

L’Alentejo est un immense plateau agricole, faiblement peuplé, au climat rude, froid l’hiver et torride l’été. On y trouve des bourgs et des cités comptant parmi les plus séduisantes du pays. Et ses champs de blé ondoyant, ses collines plantées de chênes-lièges, d’oliviers ou de vigne, dessinent des paysages sublimes de simplicité et de pureté. Evora, est une ville-musée qui abrite dans ses remparts de nombreuses églises et monuments, dont les ornementations architecturales révèlent l’art mudéjar (inspiré de la culture hispano-arabe). Vous y admirerez aussi un temple romain, juste en face d’une église possédant de magnifiques panneaux d’azulejos. Les murs de la chapelle des Ossements, jouxtant l’église Sao Francisco, sont recouverts, eux, d’os et de crânes humains… Prenez un verre à la terrasse d’un café de la Praça do Giraldo, la grande place à arcades de la ville, agrémentée d’une belle fontaine en marbre blanc et rose. De qualité comparable à celui de Carrare, ce marbre provient de la région d’Estremoz, petite ville située à 44 km d’Evora. On peut voir ses très impressionnantes carrières sur la N4 en direction d’Elvas. Le marbre est présent partout dans la région, puisqu’il a été employé pour édifier le cœur de la ville Renaissance de Vila Viçosa, les piloris et les fontaines des villes voisines, une bonne part du quartier médiéval d’Estremoz, et même les bases et les chapiteaux du temple romain d’Evora. La petite ville de Borba se paie même le luxe d’avoir ses trottoirs pavés de marbre rose ! Avec la poterie d’Estremoz, les tapis d’Arraiolos, les objets en liège ou en marbre, sans oublier le fromage de Serpa et les vins rouges de Reguengos de Monsaraz, considérés comme les meilleurs du Portugal, les occasions ne manquent de ramener des souvenirs ou des spécialités de cette belle région.

Dans le sud du Portugal, les gens ont l’habitude de chauler les murs de leurs maisons, rendant leurs villages éblouissants de blancheur. Les soubassements et les ouvertures sont parfois peints en rouge, bleu ou ocre, donnant encore plus de charme à ces villages, qui se détachent sur l’azur profond du ciel. Chacun fera son propre hit-parade des plus beaux villages blancs de l’Alentejo, mais j’avoue avoir un faible pour Monsaraz, minuscule village fortifié au sommet d’une butte, près de la frontière avec l’Espagne. Entre ses remparts, il n’y a qu’un donjon, trois rues et quelques dizaines de maisons, mais l’unité architecturale, la simplicité et la beauté des matériaux – le grès et la chaux – laissent une impression de grande harmonie. De plus, il règne un calme absolu dans ce village oublié, et l’on reste un long moment assis sur un banc, à profiter de cet intense moment de sérénité immaculée. D’aucuns pourront préférer Moura, village thermal au quartier maure très bien conservé, et dont les nefs de l’église sont entièrement tapissées d’azulejos polychromes du XVIIe siècle ; Mourao, dont les curieuses cheminées rondes et ajourées ressemblent à de petits minarets ; ou Mertola, superbement lové dans un méandre du fleuve Guadiana.

L’Algarve de plage en plage

Sans vous en rendre compte, vous passerez en Algarve. Les cigognes non plus ne font pas ce genre de distinction, qui font leurs nids aussi bien sur une cheminée alentéjane que sur un clocher algarvien. A Faro, elles nichent même en plein centre-ville, et un couple élit régulièrement domicile au-dessus de la plus belle porte des remparts de la vielle ville ! Sans doute sont-elles attirées par la proximité du parc naturel de Rio Formosa, vaste étendue sauvage et marécageuse qui s’étend sur toute la partie orientale du littoral de l’Algarve. Un centre d’information organise des randonnées pédestres dans cet univers aquatique pullulant d’oiseaux. Même si vous n’êtes pas férus d’ornithologie, c’est une balade très agréable à faire, et vous aurez peut-être la chance de voir un spécimen de la seule espèce de caméléon vivant en Europe ! Cette lagune est séparée de la mer par un cordon dunaire sur lequel s’appuie une magnifique plage de sable fin. On y accède par bateau depuis l’embarcadère de Quatro Aguas. En fait, le littoral de l’Algarve – c’est ce qui fait son succès – n’est qu’une immense plage, entrecoupée çà et là de falaises. Des stations balnéaires sans grâce en bétonnent une partie (Albufeira, Quarteira, Armaçao do Pera…), mais les accès à la mer sont assez nombreux pour que chacun puisse poser son carré de serviette et profiter d’un coin de ciel bleu dans une relative tranquillité, surtout hors saison. Mais l’intérêt de l’Algarve ne se limite pas aux plaisirs balnéaires. Tavira, avec ses maisons aux toits à quatre versants, façon temple chinois ; Silves, avec son château maure ; Faro et Lagos, avec leur pittoresque vieille ville ceinte de remparts, ne manquent pas de charme. Vous partirez à la découverte des trésors culturels contenus dans leurs musées, palais et églises, avant de parcourir les marchés et les poissonneries à la recherche des bons produits locaux. Entre Faro et Loulé, faites un petit détour par Almansil pour visiter l’extraordinaire chapelle Sao Lourenço. C’est un joyau du baroque portugais, l’une des plus belles du pays. L’intérieur est entièrement recouvert d’azulejos bleu et blanc, donnant l’impression qu’on se trouve « au plus haut des cieux » ! Et puis il reste encore quelques jolis villages que les promoteurs n’ont pas réussi à défigurer : Carvoeiro sans doute protégé par les falaises qui l’encadrent, et surtout Ferragudo et Salema, villages de pêcheurs qui laissent sur la plage leurs barques colorées. A partir de Lagos, l’urbanisme cède du terrain et le littoral redevient sauvage, jusqu’à la péninsule, Sagres, d’où partaient jadis les explorateurs portugais à la découverte des océans. La côte s’élève ici en de hautes falaises, dessinant des paysages somptueux, comme à Ponte da Piedade, où l’ocre des pitons rocheux s’accorde si bien avec le vert émeraude de la mer. Tout le jeu consiste à trouver une faille accessible dans cette muraille, avec comme récompense une merveilleuse petite crique, comme à Boca del Rio. Mais avec la désagréable surprise, parfois, de constater que la place est déjà prise… Ceux qui pourront vous renseigner le mieux, ce sont les pêcheurs de la région. Ils connaissent la côte comme leur poche, mais eux, ce ne sont pas les criques qu’ils recherchent, mais les plus hautes falaises ! Celles au-bas desquelles les furieux assauts de la houle brassent la mer en faisant jaillir des geysers d’écume. C’est là que ces pêcheurs-acrobates pêchent à la ligne, penchés au bord du vide. On peut les approcher vers le fort de Sagres, mais gare au vertige !

Retour vers Lisbonne

La façade ouest de l’Algarve est très sauvage et très peu construite. Il faut dire qu’ici la mer est refroidie par le Gulf Stream, et la houle, poussée par des vents violents, provoque de gros rouleaux sur les plages, qui ne sont guère fréquentées que par les surfeurs. Il faut alors emprunter au hasard les chemins en terre qui mènent au rivage, pour découvrir d’immenses plages désertes et sauvages, telles que Castelejo, Amado, Carrapateira, Arrifana ou Odeceixe. A partir d’Aljezur, ou même depuis Portimao, allez vous promener dans la Serra de Monchique, région montagneuse d’origine volcanique dont les sources d’eau chaude sont utilisées dans une station thermale, Caldas de Monchique. Sur les routes tortueuses de ses collines plantées de chênes-lièges, de pins et d’eucalyptus, vous serez séduits par l’accueil naturel des habitants, qui conservent dans ces montagnes un mode de vie très rural et traditionnel. Pensez à faire emplettes de miel et de pâte d’amande, les spécialités de la région. Toujours plus au nord, prévoyez de faire étape à Porto Covo et Vila Nova de Milfontes, ou au bord d’une des superbes plages qui se succèdent jusqu’à Comporta. De là, vous aurez le choix de faire le tour de l’estuaire du Sado, petite Camargue portugaise dont les balades pédestres menant à des hameaux de pêcheurs aux maisons au toit de chaume, permettent d’observer une faune variée. Sinon vous prendrez le bac à Troia qui mène en vingt minutes à Setubal, important port de pêche et ville industrielle. Ce qui ne signifie pas qu’il faut la fuir, au contraire ! Garez-vous près du port et baladez-vous dans les ruelles piétonnes du centre, pour acheter par exemple du Moscatel, l’apéritif local. Puis, rendez-vous au marché couvert (tous les matins sauf lundi), pour voir le coin des poissonniers, étalant tout ce que la mer contient de comestible, dont des espèces de poissons ou crustacés étonnantes, jamais vues en France. Avant de reprendre l’autoroute qui ramène à Lisbonne, faites encore un détour par la Serra de Arrabida, magnifique forêt à la végétation exubérante, dont la route des crêtes, fraîche et bucolique, offre des panoramas magnifiques. Et si vous n’êtes pas encore saturés de belles images, allez jusqu’au Cabo de Espichel, langue de terre désertique tombant en à-pic au-dessus de l’océan, sur laquelle la Vierge serait apparue en 1200. Sur ce cap du bout du monde fouetté par les vents, d’une beauté à couper le souffle, je n’ai pas eu une apparition, mais une certitude : celle d’avoir fait un superbe road-trip !             

Les azulejos portugais

Introduits par les Maures au XVe siècle, les azulejos (de l’arabe az-zoulaïj) sont des carreaux de faïence émaillée, qui constituent l’art national par excellence, et le livre mural de la mémoire portugaise. Souvent bleu ou jaune, avec des motifs géométriques ou des scènes de la vie quotidienne, ils ornent les façades et l’intérieur des maisons, mais aussi les fontaines et les monuments les plus divers. Les plus beaux panneaux ont été dessinés par des artistes des siècles passés et représentent des scènes de cour, de chasse ou de guerre dans les châteaux, ou la vie des saints dans les églises. Ce sont de véritables œuvres d’art que vous admirerez tout au long du voyage. A Lisbonne, ne manquez pas de visiter le musée national des azulejos, le superbe Palacio Fronteira (dans le parc de Monsanto, non loin du camping), et la fabrique artisanale Sant’Anna (Caçalda da Bora Hora, 96), à Belem, dont on peut visiter les ateliers.   

Bonnes adresses gourmandes

Les Portugais ont un penchant pour les petites douceurs sucrées, et les cafés et les pastelerias regorgent de petits gâteaux qui se dégustent à toute heure. Voici quelques-unes des meilleures adresses où trouver ces péchés mignons :

  • Confeitaria de Belem : rua de Belem, 84. Réputée depuis 1837 pour le pasteis de nata, petit flan sur pâte feuilletée saupoudré de cannelle et de sucre glace. https://pasteisdebelem.pt/fr/
  • Casa Piriquita, à Sintra, tout près du Palais National. Ici sont fabriqués à l’ancienne les queijadas, petits gâteaux ronds à base de fromage blanc et de cannelle, et les travesseiros, pâte feuilletée fourrée de confiture de melon.
  • Casa Paixao : à Serpa, en face de l’office de tourisme : minuscule fabrique artisanale de queijadas, succulentes tartelettes au fromage blanc sucré.
  • Casa de doces regionais Taquelim Goncalves : en face de la Poste, rua da Porta de Portugal, à Lagos : pour goûter aux vieras, petits gâteaux à base d’œuf et de pâte d’amande.
  • Pastelaria Capri : largo da Misericordia, dans une rue piétonnière de Setubal : pour goûter aux oranges confites sucrées.

Et pour un repas complet :

  • Adega do Isaias : rua do Almeida, 21, à Estremoz : ancienne cave à vin reconvertie en auberge. Pour déguster sur de grandes tables en bois l’authentique cuisine alentéjane dans une ambiance très conviviale.
  • Marisqueira Capelo : sur le front de mer de Santa Luzia, vers Tavira. Excellent restaurant de poissons et de fruits de mer, où le patron grille sous vos yeux le poisson que vous avez vous-même choisi.
  • Baluarte do Sado : derrière le marché, vers le port de Setubal. Restaurant populaire où le poisson ne peut pas être plus frais ! En face, grand parking très pratique pour faire un tour dans le marché couvert de Setubal.

Les étapes pour camping-car

Hors saison, le camping sauvage ne semble pas poser de problème en Alentejo ni même en Algarve, où la police tolère les camping-cars sur les parkings situés aux abords des villes. Il est souvent possible de se regrouper à plusieurs pour passer la nuit près des plages (voir bons plans). Pour ceux qui préfèrent le confort et la sécurité du camping, voici quelques bonnes adresses (les bons campings font souvent partie de l’association Orbitur   https://www.orbitur.pt/fr ) : Lisbonne (parc de Monsanto) ; Guincho ; Evora ; camping municipal de Serpa ; Quarteira ; Praia da Luz ; Sagres.

Pour avoir la liste de tous les campings, consulter www.roteiro-campista.pt

Les bons plans

  • A Sintra, se garer Volta do Duche, près du parque do Liberdade, en face d’une immense fontaine tapissée d’azulejos.
  • A Evora, se garer sur le grand parking situé au bas des remparts, en face de la rua da Republica.
  • A Monte Gordo, près de Vila Real de Santo Antonio, passer la nuit au bord de la plage, près d’un petit restaurant qui permet de prendre des douches.
  • Juste après Monte Gordo, sur la route de Tavira, essayer de trouver une place sous les pins au bord de la très belle plage Adao e Eva.
  • A Tavira, aller sur le parking de la base nautique, situé à deux pas de l’embarcadère pour l’île de Tavira. Non loin, lavomatic, WC, et borne robinet au restaurant Quatro Aguas. Vous pouvez aussi essayer le parking de Pedras del Rei, à Santa Luzia, où un petit train vous mènera aux superbes plages de l’île de Tavira.
  • Vers Quarteira, les plages de Loulé Velho ou de Trafal sont bordées de superbes pinèdes. Accès par piste en terre. Très peu fréquenté.
  • Entre Burgau et Sagres, aller à Boca del Rio : un petit paradis !
  • Vers Carrapateira, essayer le parking en terre face à la sublime plage d’Amado. Beaucoup de vagues.
  • A Vila Nova de Milfontes, parking-belvédère situé au-dessus de la baie formée par l’estuaire du Rio Mira. Un escalier mène à la plage.
  • A Porto-Covo, parking situé au bord de la mer, avec de nombreuses criques enchâssées entre les rochers.

A noter :

– ces « bons plans » datent de plus de 10 ans, et je ne garantis pas leur pérennité.  Si d’aventure vous allez sur place et que la nuitée n’est plus possible à un endroit, dites-le moi !

– Ce road-trip est un circuit d’environ 2000 km, à faire en 3 semaines minimum.

Se renseigner : www.visitportugal.com

Le pineau des Charentes

Le pineau des Charentes est un vin de liqueur issu du mariage d’un moût de raisin et d’un cognac jeune. Déclinée en blanc, rosé, vieux ou très vieux, l’appellation est protégée par une AOC depuis 1945 ! Voici tout ce qu’il faut savoir sur le pineau et ses secrets de fabrication, directement depuis les caves de producteurs réputés…

Concernant l’origine du pineau, une légende raconte qu’il serait né du fruit du hasard. Au XVIème s., un vigneron (certains prétendent qu’il s’appelait Pineau…) aurait versé du moût de raisin dans une barrique contenant de l’eau-de-vie de Cognac, faute de place. Après quelques années, il ouvrit la barrique, pensant trouver du vinaigre, et découvrit un vin fort agréable. Le Pineau des Charentes était né !

Cela fait sourire Line Sauvant, qui élève du pineau, jeune et vieux, à Segonzac (Charente). Dans sa cave aux effluves enivrantes d’alcool fruité et boisé, s’alignent des barriques en chêne où elle fait régulièrement des prélèvements. Devant le vieil alambic en cuivre, qui servait à son père pour distiller du cognac, Line explique les différentes étapes de production du pineau tout en inspectant la couleur du pineau dans son verre et en humant son parfum :  » Après la vendange, les moûts de raisins sont pressurés sitôt la récolte terminée pour les blancs, et après une phase de macération et de foulage pour les rosés, afin qu’ils obtiennent leur couleur. Avant la fermentation, on réalise le mutage, c’est-à-dire l’ajout d’environ 1/4 en proportion d’eau-de-vie de Cognac titrant au moins à 60° et âgée au moins d’un an. Puis, on élève les vins dans des fûts de chêne, 12 mois minimum pour les blancs, et 8 mois minimum pour les rouges et rosés. »

Pineau chez Guillon-Paintureau, à Segonzac
Soutirage de pineau chez Guillon-Paintureau
Line Sauvant présente l’un de ses pineaux devant le vieil alambic à cognac
Line Sauvant
Atelier artisanal de vinification et d’élaboration du pineau, chez Guillon-Paintureau

Mistelle et boule de rhum

Le pineau rentre dans la famille des mistelles, c’est-à-dire des alcools mélangés. Ce mot vient de l’italien misto (mixte, ou mélangé). Dans cette catégorie, il y a aussi le floc de Gascogne (à base d’armagnac), le pommeau de Normandie (à base de calvados), le ratafia en Champagne et en Bourgogne, le macvin dans le Jura, etc… On trouve donc des mistelles un peu partout en France, mais aussi au Québec, et même à Madagascar, où le piloboka est fait avec du rhum !

« Il faut savoir que les mistelles ne sont pas des vins doux naturels, où l’alcool est rajouté dans un moût déjà largement fermenté… », précise Pascal Favre, producteur de pineau sur l’île d’Oléron. Dans cette île très touristique, Pascal passe beaucoup de temps à expliquer la vinification et l’élaboration de ses pineaux dans sa boutique. « Les gens ne savent généralement pas qu’il y a du cognac dans le pineau, ils pensent que c’est un vin cuit… Ils me posent aussi beaucoup de questions sur ma certification en agriculture biologique, et sur la présence ou non d’un caractère iodé du pineau, du fait des embruns marins. Certains le décèlent lors de la dégustation, d’autres pas… Au cours de la visite, je glisse aux seniors que le pineau était l’apéritif préféré de De Gaulle, et aux jeunes, je dis qu’ils peuvent très bien le boire avec du Schweppes ou du Coca, même si ça me fait un peu mal d’imaginer mon vin patiemment élaboré mélangé avec ces boissons industrielles… Mais il faut rajeunir l’image un peu vieillissante du pineau, il est loin le temps où on le buvait étendu avec un peu d’eau et des glaçons, on appelait ça la fine à l’eau ! »

M. Favre soutire un peu de pineau et le déguste dans son chai
Pascal Favre fait une dégustation à St-Pierre d’Oléron
Pascal Favre dans ses vignes à Oléron

Des pineau rouge et blanc au pied des étangs bleus

Ne parlez pas à Christian Thomas de ces mélanges sacrilèges… Le propriétaire du prestigieux Château Beaulon, à Saint-Dizant-du-Gua (Charente-Maritime), est un puriste du pineau, et il en produit depuis 1965 dans les caves de son très beau château situé à une encablure de l’estuaire de la Gironde. « Je suis l’un des derniers dinosaures du pineau ! » lance-t-il fièrement dans son très vieux chai aux parois noircies par le champignon Torula, qui se forme grâce à l’évaporation des alcools que l’on appelle la « part des anges« . Dans cette atmosphère sombre et fraîche, il élève ses vins et son cognac dans de petites barriques en chêne, et si l’on se réfère aux puissants arômes qui flottent dans la cave, les anges tapis dans les coins doivent être amplement satisfaits (et probablement pompettes…) de la part d’ester qui leur revient… « Nous apportons un soin particulier au vieillissement de nos pineaux. Il faut savoir qu’à partir de 5 ans, un pineau a le droit de s’appeler un Pineau Vieux, et le Très Vieux Pineau doit passer au moins 10 ans en fût de chêne… Mais chez nous, on les fait vieillir beaucoup plus longtemps que la loi l’exige ! Avec le temps, l’eau-de-vie s’estompe et laisse place aux subtiles saveurs fruitées, pêche ou coing pour les blancs, et fruits rouges pour les rosés et les rouges… » Christian Thomas a un autre atout pour attirer les amateurs de pineau ou de cognac sur ses terres : on vient aussi voir les « étangs bleus« , cachés dans son superbe jardin de 13 hectares (qui se visite), classé « Jardin remarquable ». Ces petites mares abritées dans un bosquet luisent en effet d’un irréel éclat bleuté, dû à une algue microscopique d’origine volcanique. En plus de son pineau haut de gamme, cet endroit magique justifie à lui seul la visite !

Pineau des Charentes du Château de Beaulon, à St-Dizan du Gua (Charente-Maritime)
Christian Thomas, dans son plus vieux chai à cognac

Bonnes adresses

Si vous êtes décidés à partir en pleines terres charentaises (et non en charentaises pleines de terre…) pour une balade touristico-oenologique, voici quelques bonnes adresses de producteurs de pineau :

– SCEV Guillon-Painturaud, à Biard, Segonzac. https://www.cognac-guillon-painturaud.fr/

– SCEA Favre & Fils, à La Fromagerie, Saint-Pierre-d’Oléron.

– Château Beaulon, 25 rue Saint-Vincent, Saint-Dizan-du-Gua. https://chateau-de-beaulon.fr/pineau-2/

La gamme de prix varie de 10 € (départ cave) pour les pineaux les plus jeunes, à 20 € pour les Vieux, et 30 € ou plus pour les Très Vieux pineaux.

Se renseigner

CDT Charentes : https://www.tourisme-territoires.net/adt-cdt/annuaire/agence-de-developpement-et-de-reservation-touristiques-de-la-charente-15/

Comité national du Pineau des Charentes : https://www.pineau.fr/fr/verification-age

A boire avec…

Le chef Thierry Verrat, du restaurant la Ribaudière à Bourg-Charente, aime proposer plusieurs pineaux à ses clients, il en a une vingtaine à sa carte. Il les conseille à l’apéritif, avec un amuse-gueule, et les concède aux clients qui veulent le boire avec du melon, même pour si certains puristes, c’est une hérésie. Pour lui, certains pineaux accompagnent à merveille le foie gras, et les fromages à pâte persillée tels que les bleus ou le roquefort. Evidemment, le pineau est parfait en dessert, surtout avec des cerises ou un tiramisu… 

Thierry Verrat

Les perles d’Inde du Nord

Qu’y a-t-il de plus follement exotique qu’un voyage en Inde du Nord ? Rares sont les destinations qui suscitent autant de sensations, d’émotions, de passions. La province du Rajasthan symbolise à elle seule la fascination qu’exercent les « Indes » mythiques, celles des livres d’images où se mêlent somptueux palais de marbre et d’or, maharadjas à dos d’éléphant, fakirs et sortilèges ! Certes, aujourd’hui la réalité est autre : la misère sévit dans les grandes villes surpeuplées, certains palais sont décrépis, et les maharadjas sont devenus des hôteliers… Mais le charme agit toujours ! Les femmes ont une élégance naturelle dans leurs saris colorés, et les hommes en turban sont dignes et beaux. Même décrépis, les forts et demeures princières ont fière allure. Les « palais d’hôtes » sont décorés avec du mobilier d’époque et dans un style indo-européen qui allie le raffinement oriental au confort occidental. Et puis il y a le Taj Mahal. A l’instar du Macchu Pichu, au Pérou, la découverte de « la Lumineuse Perle de l’Inde » justifie à elle seul ce voyage, qui peut être par ailleurs perturbant pour les âmes sensibles et pour les intestins fragiles…

Delhi

New Delhi. Quel choc ! Ce qui frappe, d’abord, c’est la foule. On n’en revient pas de voir, dès la sortie de l’aéroport, une telle concentration humaine. L’impression est la même dans les rues grouillantes de Old Delhi, où le minibus a bien du mal à se frayer un passage dans le flot anarchique et ininterrompu des piétons, des vendeurs de journaux, des mendiants, des cyclistes et des rickshaw (taxis collectifs) bondés et imprévisibles. Un capharnaüm assourdissant qui n’a pas l’air de gêner les vaches indolentes qui se reposent sur la chaussée, indifférentes à toute cette agitation infernale… Sur les trottoirs encombrés de bâches en plastique servant d’abris aux sans-logis, gisent des êtres hagards et faméliques, des enfants pouilleux, des vieillards en loques sur des grabats, et cette misère est choquante. Mais il faut se garder des jugements péremptoires, et tenter de comprendre la structuration de la société indienne, comme le conseille Célia, notre guide indienne, dans le calme du jardin de l’hôtel Oberoi Maidens. Sous un immense banian résonnant de cris d’oiseaux inconnus, elle nous parle des castes, de la démographie galopante, de l’exode rural… Au moment où arrivent les plats, servis par des maîtres d’hôtel en gants blancs, on comprend qu’il va falloir s’habituer au contraste dérangeant entre le luxe des prestations touristiques, et la misère étalée dans les rues… La visite de Delhi permet de jeter les bases d’une première approche culturelle et historique de l’Inde. Le Fort Rouge montre la puissance de l’empereur moghol qui édifia au 17ème siècle cette forteresse inexpugnable, renfermant de merveilleux palais sertis de pierres précieuses ; le très haut Qutub Minar symbolise la forte présence de l’Islam ; et les quartiers cossus de New Delhi évoquent le passé colonial et l’empreinte britannique dans ce pays.

INDE du NORD – Old Dehli Salle d’audience Diwan-I-Khas au Fort Rouge

Les merveilles du Rajasthan

C’est avec soulagement que l’on quitte la capitale indienne pour pénétrer dans le Rajasthan. L’état des routes et les habitudes locales en terme de conduite peuvent rendre nerveux, surtout lorsque votre chauffeur, aussi bon soit-il, appuie sur le champignon et martyrise le klaxon alors qu’un camion Tata surchargé fait de même juste devant pour doubler des chameaux ! Ceux qui ne ferment pas les yeux à ce moment verront qu’à la dernière seconde le chauffeur empiète sur le bas-côté, heureusement dénué d’hommes ou de bêtes… Il faut aussi s’habituer à cela, ou bien mettre le masque occultant distribué dans l’avion. Mais cela serait dommage de ne pas voir ces champs de blé ou de colza, piqués des saris rose, vert ou jaune des femmes ; ces étendues arides où émergent des huttes en paille, ces arbres du désert avec leurs moignons étranges… Même les épouvantails sont élégants, car ils sont habillés de saris flottant au vent ! Au fur et à mesure que l’on s’éloigne de Delhi, le paysage se désertifie et devient infiniment plat. Célia égraine les siècles, les chiffres et les légendes, en émaillant ses récits d’anecdotes pour mieux faire comprendre son pays. « Saviez-vous que pyjama, palanquin, jungle, bungalow, véranda, shampoing, nabab, calicot, sont des mots d’origine indienne ? », nous demande-t-elle fièrement. Elle peut s’enorgueillir avec raison de la grandeur de son pays lorsqu’elle nous fait visiter le complexe de palais de Fatehpur Sikri. C’est une ancienne capitale de l’empire moghol du 16ème s., construite en grès rouge, et tout est un régal pour l’œil et l’esprit : ses volutes de pierre sculptées comme du bois, ses dentelles de marbre blanc, ses colonnes majestueuses, ses clochetons et ses tours… Il faut visiter Fatehpur Sikri à l’ouverture, il y a moins de monde, et cela renforce son côté « ville fantôme ».

INDE du NORD – Rajasthan Vieux sikh à Mandawa

Jaïpur est une autre halte incontournable, au Rajasthan. Les couleurs des bâtiments de la « ville rose » sont un peu passées, mais elle contient des merveilles architecturales qui forcent l’admiration. Tel le Palais des Vents, immense façade pyramidale percée de près de mille fenêtres ajourées, ou encore l’Observatoire, qui regroupe à ciel ouvert, c’est le cas de le dire, des instruments astronomiques colossaux du 18ème siècle, ressemblant à des sculptures contemporaines. Le fort d’Amber impressionne par la puissance de ses murailles de grès rouge, par la magnificence et le raffinement de ses palais de marbre, par l’harmonie de ses pièces d’eau. Si vous n’êtes pas opposés au travail des animaux, vous pourrez vous y rendre à dos d’éléphant. J’aimerais bien avoir la patience de ces animaux pour résister aux sollicitations pressantes et incessantes des petits vendeurs de souvenirs. Gentils, mais collants ! Ils ne vous lâchent que lorsque vous êtes assis dans le minibus, les portes fermées, et encore…

Ville d’artisanat par excellence, Jaïpur regorge de quartiers, appelés bazars, ayant chacun sa spécialité : le bazar aux pantoufles en soie brodées, celui des bois laqués, des cuivres ou des bijoutiers… Ne manquez pas d’aller à Bapu Bazar, où l’on trouve les cotonnades imprimées au tampon. C’est une technique fort ancienne au Rajasthan, où des villages entiers se consacrent à cet artisanat. Certaines échoppes ont leur propre atelier et font des démonstrations : vous verrez des ouvriers manipuler avec dextérité des pochoirs en tek sculpté, trempés dans six couleurs de base : bleu indigo, jaune safran, rouge rubis, vert épinard, noir oxyde de fer et blanc calcaire. Les motifs sont innombrables, et vous n’aurez que l’embarras du choix quant au support (sari, nappe, rideau…), à la qualité (coton simple ou en soie mélangée), à la taille, et aux couleurs… En marchandant ferme, vous ramènerez de superbes « indiennes » pour un prix très modique. Et dans certaines échoppes, ils offrent même un dépliant pour apprendre à porter un sari !

Les splendeurs passées du Shekhawati

Le Shekhawati est une région désertique située à la croisée des grandes routes caravanières, où de riches commerçants ont bâti de vastes demeures décorées de peintures murales. Dans des petits villages ruraux, animés mais pas surpeuplés, on peut se promener tranquillement en admirant ces havelis, certaines délabrées, mais ennoblies par ces  fresques, reflétant aussi bien la mythologie indienne que des scènes de vie quotidienne. Dans cette région, rien n’a vraiment changé depuis deux siècles : on tire toujours les charrettes avec des dromadaires, les potiers façonnent l’argile avec la même technique, et les pauvres se chauffent toujours avec de la bouse de vache séchée sur le toit des maisons… Ici, l’étranger est encore considéré comme un voyageur, et pas comme un portefeuille ambulant. Si vous semblez chercher quelque chose dans la rue, un « chic sikh » très élégant avec sa barbe peignée et son beau turban coloré viendra s’enquérir si vous voulez de l’aide, dans un anglais à l’accent british-hindou très craquant. Si vous séjournez dans cette région, il faut absolument réserver au Samode Palace, un somptueux palais de maharadja reconverti en hôtel. Ses chambres, toutes différentes, allient le raffinement oriental au confort occidental. Pendant le dîner, on assiste à un spectacle folklorique où se succèdent des montreurs de marionnettes et de très jolies danseuses issues de tribus nomades.  Au fait, saviez-vous que nirvana était aussi un mot indien ?

Inoubliable Taj Mahal

La plus belle des photos ne rendra jamais l’émotion que l’on ressent en découvrant le Taj Mahal pour la première fois. Surtout au lever du soleil, lorsqu’il émerge de la nuit en imprimant sur le ciel pâlissant la silhouette majestueuse de son bulbe parfait et de ses tours. On est subjugué par cette alliance de puissance, de grâce et de pureté qui se dégage de cette merveille du monde. Ce fabuleux palais en marbre blanc, incrusté de pierres précieuses, est bien plus qu’une merveille architecturale : c’est le symbole même de l’Amour. Celui d’un maharadja qui mit 22 ans et son immense fortune pour ériger en l’honneur de sa femme le plus beau des mausolées qui aient jamais été construits. Il se dégage un tel romantisme de ce monument que des couples du monde entier éprouvent le besoin de s’embrasser devant « la Lumineuse Perle de l’Inde »…

Pour profiter de la magie et de la poésie du site au petit matin, il faut y être avant 7 heures, lorsque la foule n’est pas encore là, et que le marbre rosit aux premières lueurs de l’aube. Il vous restera alors le reste de la journée pour visiter Agra, qui ne manque pas d’intérêt. Ne serait-ce que le fort d’Akbar, entourant de ses hautes murailles de somptueux palais de marbre incrusté de pierres semi-précieuses. Et par les fenêtres ou les baies ajourées de certaines pièces, vous apercevrez le Taj Mahal, qui éclate de blancheur de l’autre côté du fleuve Yamuna…

Pratique

Quand partir ? De novembre à mars, le ciel est toujours bleu, et les températures douces. Prévoir un pull, les nuits sont fraîches !

Formalités : passeport en cours de validité, et visa à obtenir en ligne avant de partir.

Circuit : cet article ne concerne qu’une partie du Rajasthan (Agra, Jaïpur, Fatehpur Sikri, Shekhawati). Le circuit classique comporte aussi les visites d’Udaïpur, Jodhpur, Jaisalmer et Bikaner. Mais il faudra prévoir alors au moins 15 jours… TUI propose un circuit d’une semaine à partir de 900 € vols compris, et un autre plus complet de 12 nuits à partir de 1200 €.

A lire : Lonely Planet « Inde du Nord et Rajasthan »

Se renseigner : www.incredibleindia-tourism.org

Les charmes du lac d’Annecy

Venez profiter de l’arrière-saison dans les eaux limpides et chaudes du lac d’Annecy, véritable perle lapis-lazuli enchâssée dans son écrin verdoyant de montagnes.

Il faut le voir pour le croire : à la fin de l’été, la température de l’eau du lac est comparable à celle de la Méditerranée ! A 27 °C, on y entre d’autant plus facilement que l’eau est claire et propre, Annecy pouvant se targuer d’avoir le lac en zone habitée aux eaux les plus pures d’Europe. Lorsque l’on navigue sur le lac (en pédalo, en bateau-croisière, en paddle ou en kayak…), sa clarté est telle qu’on peut voir le fond jusqu’à 5 m ! Pas étonnant qu’il y ait tant d’activités nautiques à pratiquer sur et sous l’eau… D’ailleurs, vers Angon, on peut essayer une toute nouvelle activité très fun : le e-foil ! C’est une planche qui vole au-dessus de l’eau grâce un moteur électrique placé sur le foil immergé. Le surf sans les vagues, quoi…  L’accès au lac est aisé sur presque toutes ses rives. En plus de la dizaine de plages officielles (certaines payantes, d’autres gratuites) réparties tout autour, il y a une multitude de spots où l’on peut poser sa serviette sur un coin d’herbe ou une plagette de galets. Certains utilisent les pontons des riverains comme plongeoirs pour piquer une tête dans le lac couleur lagon, et pour nager dans la plus grande piscine naturelle des Alpes !

A voir et à longer

Pour profiter des plus belles vues sur le lac, il faut prendre de l’altitude. Au col de la Forclaz (1150 m), un belvédère permet de voir le lac dans son intégralité. Vous aurez une vue encore plus chouette en faisant un baptême de parapente ! Par beau temps, une nuée de parapentistes tournoient au-dessus du lac, tels des papillons colorés butinant le nectar du ciel… Autre alternative, rejoindre à vélo l’Ermitage de St-Germain-sur-Talloires, dont le parvis offre un superbe panorama sur la langue bleue-vert du lac et la montagne du Semnoz. Comme il est situé à 700 m d’altitude, une assistance électrique ne sera pas de trop ! En ne comptant que sur la force de vos mollets, vous pourrez voir le lac sous tous ses angles en pédalant sur les pistes cyclables qui en font presque le tour. C’est à pieds que vous rejoindrez le belvédère du Roc de Chère (625 m d’altitude), en traversant la forêt de cette réserve naturelle à la végétation méditerranéenne. La plate-forme de grès et de sable située en haut des falaises, est un site idéal pour le pique-nique ! Enfin, ne manquez pas de faire la balade qui mène à la cascade d’Angon. Encastrée au fond d’un ravin, celle-ci tombe dans une grande faille, et on a du mal à la voir dans son ensemble. Mais le sentier pour y accéder, creusé dans la roche, et ménageant de superbes vues sur le lac, vaut à lui seul le détour !   

Le vieil Annecy (à ne pas confondre avec Annecy-le-Vieux…)

Traversé par la rivière Thiou et par des portions de canaux apparaissant et disparaissant sous les maisons, le centre historique d’Annecy est formé d’un lacis de ruelles pavées, reliées par des traboules (passages couverts) et par de petits ponts juste assez larges pour y faire passer une charrette. Ce quartier piétonnier au caractère médiéval a aussi une indéniable touche italienne, apportée par ses nombreuses églises, sa multitude de glaciers, et son romantique canal de Vassé qui  s’ouvre sur le lac au niveau du pont des Amours… D’ailleurs, Annecy n’est-elle pas surnommée la « Venise des Alpes » ? Grimpez l’une des rampes qui mènent au château, ancienne résidence des comtes de Genève et de Savoie. Son logis du XVème s. abrite un musée consacré aux 4 principaux lacs alpins, riche d’enseignements scientifiques, et non dénué d’humour, puisqu’il présente la vraie-fausse découverte des hydropithèques (singes d’eau), appelés aussi « sirènes d’Annecy »…       

Mes bonnes adresses

Séjourner

Boutik hotel, à Annecy : ancien hôtel particulier situé près du lac, avec terrasse et jardin ombragé, dont presque toute la déco peut s’acheter… A partir de 240 € la ch double avec petit déj. www.leboutikhotel.com

Camping 3 * de la Chapelle-Saint-Claude, à Talloires : au bord du lac, ombragé et calme, mobil-homes à partir de 490 €/sem pour 4 p. www.lachapellesaintclaude.com

Savourer

Black Bass, à Sévrier : nouvel hôtel 5 * au design contemporain, dont le restaurant « bistronomique » propose une formule midi abordable, avec vue sur le lac, à 29 €. Le soir, formule à 49 €. www.blackbasshotel-annecy.com

Le 1903, à Talloires : c’est le bistrot du chef étoilé Jean Sulpice, avec terrasse surplombant le lac. Incontournable ! Menus à partir de 38 €. www.perebise.com/bistrot-le-1903/

Les Trésoms, 15 bd de la Corniche, à Annecy : très bonne table gastronomique avec vue lac, dont le chef bordelais, Eric Prowalski, a concocté en association avec le vice-champion du monde d’apnée local (Stéphane Tourreau), un étonnant menu détox, faible en calories ! C’est assez cher (environ 90 €) mais c’est bluffant : féra en ceviche aux algues marines, risotto d’épeautre au charbon végétal et écrevisse, et myrtilles au lait d’amande, sirop de coco et graines de chia (donc sans sucre ajouté)… www.lestresoms.com

Kamouraska, passage de la Cathédrale : table commune + épicerie + cave, tenu par une Québécoise. Très convivial !

Les Palettes, square de l’Evêché : concept store original qui permet de grignoter le midi tout en faisant son shopping (vêtements, bijoux, sacs à main). Idéale entre copines.

Fromager Gay, rue Carnot : Pierre Gay est Meilleur Ouvrier de France, sa fromagerie est à se damner si l’on aime le fromage. Petit plus : au fond, le sol vitré permet de voir la cave d’affinage.

Pâtisserie Rigollot, pl. Georges Volland : également tenu par un MOF. Sa pâtisserie signature est « Mr. Smith », une tarte pomme Granny étonnante…

Rouge, rue du lac : encore une pâtisserie renommée, cette fois surtout pour sa brioche à la praline et son gâteau de Savoie, léger comme un nuage au-dessus du lac…

Le Palais des Glaces, rue Perrière : le meilleur glacier de la ville (dixit ma guide Anaïs qui les a tous testés  😉 )

Pédaler

Location à Mobilboard, place aux Bois (à 50 m du Boutik Hotel, et donc du lac).

Abricyclette : pour prendre un verre sur la piste cyclable. Desserts maison, glaces artisanales…

Guide très sympa et compétent : John Goldsmith  (john@duckstore-productions.com)

Pour info, le tour intégral du lac à vélo sur piste cyclable dédiée ne sera possible qu’en 2021, il reste une portion de route entre Veyrier-du-Lac et Menthon. Si vous voulez le faire tout de même, faites-le dans le sens des aiguilles d’une montre, sinon, il faudra affronter une rude montée à Talloires.

John Goldsmith

Se baigner

Mes plages gratuites et bons plans : la plage de Veyrier (à côté de l’hôtel Les Bords du Lac) ; plage d’Albigny, à Annecy-le-Vieux (douches et WC) ; plage de Duingt (ombragée) ; plage de St-Jorioz (parking gratuit et grande pelouse au bord du lac, juste à côté de la plage payante !) ; petites plages gratuites à Glière ; bon plan baignade le long de la piste cyclable entre Talloires et Balmettes ; les pontons de Menthon (vers Le Palace).

Visiter

Le château de Menthon : forteresse du 12ème s. transformée à partir du 15ème en résidence. Chaque siècle lui a apporté son lot d’amélioration en terme de confort et d’architecture. Ainsi, au 19ème s., le château fut agrémenté d’une galerie à colombage, de tourelles et de clochetons néo-gothiques…et du chauffage central ! Il appartient à la même famille depuis 23 générations, et l’un des châtelains a même creusé dans le château un tunnel avec wagonnet pour passer les plats de la cuisine à la salle à manger ! Superbe bibliothèque de 12000 livres, tous datant d’avant la Révolution. Emouvante chambre de la comtesse, où rien n’a bougé ou presque depuis sa mort (1983). Quelques beaux meubles et tableaux, dont un superbe primitif italien du 14ème s.  

A ne pas manquer

La Fête du Lac, le 1er samedi du mois d’août, avec le plus grand spectacle pyrotechnique d’Europe. Pensez à réserver pour l’année prochaine !

Se renseigner

www.lac-annecy.com

Les îles anglo-normandes

Ces deux îles dépendantes de la couronne britannique ne sont plus des paradis fiscaux. Mais leurs immenses plages de sable fin et leurs côtes sauvages aux landes fleuries, leur confèrent le statut de paradis photo !

Jersey, un petit air normand

Située à une vingtaine de kilomètres des côtes du Cotentin, Jersey possède une évidente parenté normande. Un bocage verdoyant, des prairies où paissent de petites vaches jersiaises aux yeux si doux, des valleuses entaillant des bois denses et rejoignant la mer par de grandes baies sableuses… En flânant dans les rues piétonnes de St-Hélier, la capitale de l’île, vous constaterez qu’il y a beaucoup de joailliers et de boutiques de luxe ou branchées. Pour des achats moins onéreux, faites un tour au pittoresque marché couvert, pour faire emplettes de souvenirs, de fleurs ou des produits frais locaux, telles que les huîtres locales, ou les savoureuses pommes de terre immodestement nommées « royal » … Dans les faubourgs de la ville, le manoir de Samarès est une ancienne demeure seigneuriale normande appartenant à la même famille depuis le Moyen Âge. Elle est entourée d’un superbe parc paysager riche d’essences botaniques rares, avec jardin japonais, potager, jardin d’herbes et de plantes médicinales…

Continuez par la Hougue Bie, l’un des plus grands tombeaux à couloirs mais aussi l’un des mieux conservés en Europe. Entièrement recouvert par un tertre herbeux (coiffé au sommet par une chapelle du XIIème s.), ce tumulus néolithique datant de 4000 ans avant notre ère, est l’une des 10 plus vieilles constructions au monde ! En se pliant en deux, il est possible d’entrer par le couloir jusqu’à la chambre principale (claustrophobes s’abstenir !), où devaient se dérouler les cérémonies rituelles. Un musée archéologique attenant présente l’histoire du peuplement de Jersey, ainsi que sa géologie, et à l’extérieur, une maison néolithique est reconstituée, et des volontaires se relaient pour présenter aux visiteurs les techniques de construction et de vie de nos lointains ancêtres : c’est passionnant !

Rejoignez la côte à Gorey pour visiter le château de Mont-Orgueil, une forteresse médiévale juchée sur un promontoire au-dessus d’un ravissant petit port aux maisons couleurs d’arc en ciel. La visite libre est géniale, car elle permet d’explorer ce vieux château labyrinthique en passant de tour en tour, d’escalier en escalier, de pièce en pièce, chacune ayant quelque chose à voir : un tableau, une collection de monnaies ou de bijoux anciens, un fabricant d’armes médiévales, etc… Montez au sommet des tours, la vue est superbe sur le port et sur toute la côte.

Le littoral nord de Jersey est rocheux et sauvage, il se prête parfaitement à la randonnée. Un réseau de sentiers balisés sillonne cette zone côtière, qu’il est possible de parcourir en entier, par tronçons, ou par des boucles (se procurer la brochure gratuite « North coast walking guide »). Les paysages marins sont plus beaux les uns que les autres, et font furieusement penser à la Bretagne. Parfois un petit port de pêcheurs échancre ces falaises, un bar surplombe une crique, ce qui permet de faire une pause bière, thé ou fish & chips, tout en contemplant  la mer…  Tel l’adorable port de poche de Rozel Bay, dont les cabanes de pêcheurs serrées sur la jetée, peintes en rouge vif, forment un tableau plaisant en se découpant sur l’azur, tandis que dansent en contrebas les petits bateaux encordés à la digue… Devil’s Hole est un creux ménagé dans la falaise. Il n’est guère spectaculaire, mais le chemin qui y mène permet d’avoir de jolis vues. Quant au diable, il n’est pas là où on l’attend ! A l’extrême nord-ouest, poussez jusqu’à la pointe de Grosnez, c’est une sorte de pointe du Raz jersiaise, comportant les ruines d’un château du XIVème s. faisant corps avec le granit des falaises.  

Enfin, ne quittez pas Jersey sans voir le site de Corbière, au sud-ouest, une pointe rocheuse avancée dans l’océan, prolongée par un chapelet d’écueils. Tout au bout, accessible par une chaussée à marée basse, un îlot est occupé par un phare tout blanc, construit en 1874. Le site est très photogénique, que ce soit au coucher de soleil, ou le matin tôt, quand une douce lumière expose parfaitement cette aquarelle marine… 

Jersey – Phare de Corbière
Jersey – Pointe de Corbière

Une plage pour chaque jour de la semaine

Si vous restez une semaine à Jersey, et que vous avez une voiture, vous aurez le privilège de pouvoir choisir votre plage du jour, tout en ayant l’embarras du choix ! La plus grande, c’est celle de Saint-Ouen, une immense et large langue de sable, qui occupe presque toute la façade ouest de l’île. Exposée à la houle et au vent, elle attire les surfeurs et les amateurs de sports nautiques. Au sud, la plage de la baie de St-Aubin est aussi idéale pour s’amuser dans l’eau (planche à voile, ski nautique, scooter des mers…), mais elle ourle une rive très urbanisée, car proche de St-Hélier. Préférez la plage abritée de Ouainé Bay, qui fait face à St-Brelade, elle est plus tranquille, et dispose aussi d’un petit centre nautique. Juste à côté, l’intime crique de Beauport est idéale pour se baigner avec des enfants, car elle glisse en pente douce sous le clapotis des vaguelettes. Egalement au sud, coup de cœur pour Portelet Bay, dont les eaux turquoises encerclent un îlot surmonté d’une tour ronde. On y accède par un escalier plongeant à travers les dunes, dont les flancs sont couverts par une peste végétale (sea grass) qui se caractérise par une explosion de fleurs au début de l’été. Enfin, si vous recherchez vraiment la tranquillité, rejoignez au nord-ouest les belles plages de Plémont Bay (avec grotte et cascade) ou de Grève de Lecq. Comme ce sont les plus éloignées de la capitale, ce sont aussi les moins fréquentées, et vous y serez à votre aise, même au mois d’août !  

Jersey – Portelet Bay

Guernesey

Plus petite que Jersey, Guernesey est aussi plus tranquille, et à part St-Peter Port, autour duquel gravite l’essentiel de l’activité économique, le reste de l’île est une campagne calme et verdoyante dont les pimpantes maisons fleuries ont cette inimitable touche de coquetterie britannique. Parfois, elles sont devancées par un présentoir où les habitants disposent des légumes ou des fleurs, confiants dans le fait que l’acheteur n’oubliera pas de laisser l’argent dans la tirelire ! Victor Hugo, qui s’était installé à Guernesey après avoir passé trois ans à Jersey, aimait vraiment ces îles, qu’il décrivait ainsi : « On passe d’un bois à un groupe de rochers, d’un jardin à un écueil, d’une prairie à la mer »… Après avoir visité sa maison (lire ci-dessous) à St-Peter Port, faites le tour de l’île par la route côtière en vous arrêtant sur les parkings disposés au plus près de la mer. A chaque fois vous découvrirez un beau paysage marin, surveillé parfois une tour de défense napoléonienne ou un fort allemand de la Seconde Guerre mondiale. Au nord-est, arrêtez-vous au dolmen de Déhus et pénétrez dans son couloir jusqu’à la chambre principale : l’éclairage permet de révéler, en regardant la dalle du plafond, le Gardien du Tombeau, un visage d’homme probablement gravé par les premiers occupants de l’île, au néolithique. Selon vos envies, vous pourrez « privatiser » une crique sauvage ; randonner le long des falaises ; ou tout simplement vous reposer sur le sable rosé d’une plage de rêve. Comme la toponymie locale comporte beaucoup de noms français, il est amusant de s’arrêter pour boire un verre à Port-Soif ou Bordeaux Harbour, de faire du kayak à Petit Bot, de savourer la vue de Chouet Bay, et de quitter à regret celle de Crève-Coeur !

Guernesey – Petit Bot Bay

Herm

Accessible depuis St-Peter-Port en 20 minutes de bateau, l’île d’Herm est presque plate et fait 2 km de long pour un peu moins d’1 km de large. Le tour complet prend deux heures de marche, mais on peut y rester la journée si l’on prend le temps de se baigner sur la magnifique plage de Shell, d’observer les oiseaux marins et la flore des dunes… Au nord, vous pourrez prendre un verre devant Belvoir Bay, et dans le bourg près du débarcadère, l’auberge Mermaid Tavern propose des fish & chips très corrects. Il y a aussi un hôtel (le White House) pour passer la nuit sur place, afin de profiter de l’île en exclusivité, le matin et le soir, sans un seul touriste à l’horizon pour gâcher la vue !

Fish & chips de Mermaid Tavern, à Herm

Trois visites incontournables

A Jersey

Les Jersey War Tunnels sont des souterrains creusés par les Allemands pendant la Seconde Guerre mondiale. A partir d’objets, de lettres, de photos et vidéos d’époque, ce musée retrace l’histoire poignante des Jersiais qui durent subir l’occupation allemande de 1941 à1944. A la fin de la visite, des panneaux montrent la photo et expliquent l’histoire de tous les îliens arrêtés, déportés, persécutés, échappés, et même ceux qui ont fraternisé avec l’ennemi !

A Guernesey

La maison Hauteville de Victor Hugo se trouve dans un quartier calme de St-Hélier. Récemment rénovée, cette maison fascinante est empreinte du sol au plafond du génie de l’écrivain, qui y vécut en exil de 1856 à 1870. La visite (sur réservation) est faite en français par des guides qui vous expliqueront tous les symboles explicites ou non laissés par Victor Hugo dans sa maison, où il termina les Misérables et écrivit, dans sa véranda vitrée sur le toit, « Les Travailleurs de la Mer », un roman inspiré par les îliens, qu’il ne faut pas oublier de glisser dans sa valise ! 

La Petite Chapelle (au centre de l’île, dans la paroisse de St-André-de-la-Pommeraie) : en 1914, un prêtre français eut l’idée de construire une réplique en miniature de la basilique et de la grotte de Lourdes. Ce monument est étonnant, car le Frère le décora de cailloux, de coquillages et de morceaux de faïence ou de porcelaine de couleur. Un bel exemple d’art brut !

Pratique

Y aller

Par ferry depuis St-Malo : 1h30 de traversée pour Jersey, et 2h le retour par Guernesey. 76 €/p A/R. www.condorferries.fr

Location de voiture : il est préférable de louer une voiture plutôt que d’amener la sienne en ferry, car la conduite à gauche sur ces petites routes est plus pratique avec un volant à droite !

Se loger

St-Magloire, à St-Aubin (Jersey) : guesthouse très bien située sur le petit port de St-Aubin. Compter 120 € la chambre double, en B&B. 

St-Brelade’s Bay Hotel (Jersey) : idéalement situé devant une belle plage, très bel hôtel d’esprit Victorien, où le client est reçu avec beaucoup d’égard. Vastes chambres vue mer, à partir de 350 €/j. 

La Frégate, à St-Peter Port (Guernesey) : boutique-hôtel très agréable, situé sur les hauteurs du port. Chambres doubles à partir de 170 €, en B&B.

La Frégate, à St-Peter Port

Se restaurer

Oyster Box, à St-Brelade (Jersey) : pour se régaler de poissons et fruits de mer, avec vue sur l’une des plus belles plages de l’île.

La Belle Gourmande, à St-Aubin (Jersey) : plats maison, cuisine familiale et produits de terroir à emporter.

Sophie Huelin, gérante de La Belle Gourmande, à St-Aubin

Le Nautique, à St-Peter Port (Guernesey) : la meilleure et la plus ancienne adresse de l’île pour déguster poissons et fruits de mer.

Vendeur de homard, à Jersey

A ramener

De Guernesey : de la gache (prononcez gosh) de chez Senners, une brioche fourrée aux raisins secs ; du gin de la distillerie Wheadon’s (hôtel Bella Luce) ; un véritable jersey (pull marin) du Tricoteur, entreprise artisanale située à la pointe sud-ouest de l’île ; des bijoux en or ou en argent de Catherine Best, une créatrice s’inspirant de la nature.

Bon guide : Agnès Perry  agnestourguide@gmail.com

Se renseigner

www.jersey.com

www.visitguernsey.com 

Balades en Géorgie

Coincé entre la Russie et la Turquie, ce petit pays s’est forgé une culture originale, étonnante fusion du monde occidental et oriental. Venez découvrir ses pittoresques villages et ses églises orthodoxes au fil d’excursions à pieds ou en 4×4 dans les montagnes du Grand Caucase.

GEORGIE – Tbilissi Pope sur la forteresse Narikala

Tbilissi, une découverte capitale

La capitale géorgienne est une première étape idéale pour comprendre ce pays, car elle dévoile deux mille ans d’histoire dans un saisissant contraste : la forteresse Narikala défendant la ville depuis le IVème s. surplombe la tour futuriste de l’hôtel Biltmore ; dans la vieille ville, des églises de style roman voisinent avec des bains turcs et d’anciens caravansérails persans ; et l’avenue Roustavéli (les Champs-Elysées géorgiens), construite par les Russes au XIXème s., évoque les fastes de Saint-Pétersbourg tout en jouxtant de sinistres immeubles d’architecture stalinienne. C’est une ville très animée, et ses bars et clubs les plus branchés se trouvent autour de la rue Jean Chardin (un bijoutier du shah de Perse), dans le quartier… français ! Oui, vous constaterez que les Géorgiens sont assez francophiles, à défaut d’être francophones. Il faut dire que la ville a été prise ou attaquée 40 fois, mais jamais par la France… Commencez votre découverte de la ville en accédant à la forteresse par le funiculaire : son départ se trouve à côté de deux énormes tubes en acier évasés, qui s’avèrent abriter une salle de concert ! Du haut des remparts, vous aurez une vue d’ensemble sur toute la ville, et vous pourrez embrasser du regard cette étonnante juxtaposition de styles architecturaux de toutes époques. Il ne reste plus grand-chose du IVème siècle, car la forteresse a servi de garnison aux soldats russes, pas particulièrement respectueux des vieilles pierres, et elle a aussi subi de gros dégâts lors d’une explosion de munitions en 1824. Au sommet trône une statue monumentale en aluminium de « La mère de la Patrie », qui semble veiller sur la ville en tenant d’une main une coupe de vin (pour accueillir ses amis) et de l’autre une épée (pour ses ennemis)… Redescendez à pieds par les petites rues bordées de belles maisons aux balcons en bois, aux jardinets embaumant le lilas et le jasmin. Quelle surprise de se retrouver dans le quartier des bains turcs « Abanotubani », dont les coupoles en pierre au sommet ajouré laissent passer des vapeurs d’eau sulfureuse ! Juste à côté, voici la mosquée Juma, dont la façade recouverte de mosaïques bleues aux motifs orientaux évoque un palais turquoise d’Ispahan… Vous aurez bien d’autres occasions de visiter des églises, en Géorgie, mais faites quand même un tour à l’église Methéki et la cathédrale Sioni, où les offices sont souvent chantés par des chœurs masculins ou féminins. Ces intérieurs sombres où des icônes apparaissent dans le faible halo des bougies, sont imprégnés d’une vibrante spiritualité, et l’on se fige d’émotion en écoutant un moine psalmodier dans sa barbe des prières hiératiques d’une voix grave et monocorde, tandis que s’élève, comme entonné par des anges, le chant mélodieux d’un chœur de femmes cachées par un pilier… Ne quittez pas Tbilissi sans avoir visité le Musée National, exposant une magnifique collection d’art oriental, une expo sur la biodiversité du Caucase, et dont la section archéologique dévoile une fascinante collection de crânes et d’os datant de l’âge de pierre. On y apprend notamment que la Géorgie est l’un des berceaux de l’humanité !

D’extraordinaires églises et monastères

La chaîne du Grand Caucase, dont les sommets culminent entre 4000 et plus de 5000 m d’altitude, relie la mer Noire à la mer Caspienne. Ses vallées et ses alpages sont propices à une multitude de randonnées, où le grandiose le dispute au merveilleux. En rejoignant ces montagnes, vous ferez d’abord étape à Mtskheta, l’ancienne capitale du royaume d’Ibérie, pour visiter deux lieux de culte : le monastère de Jvari, juché sur une colline, dont la croix sacrée est surveillée par des moines pas commodes (qui n’hésitent pas à vous expulser si vous tentez de sortir un appareil photo !) , et la cathédrale Svetiskhoveli. Vénérée par les chrétiens orthodoxes, elle est fréquentée par une foule de croyants et de dévots pèlerins qui affluent ici depuis le IVème s., car le Saint-Suaire y serait enterré… On resterait des heures à déambuler autour des énormes piliers de cette immense cathédrale à trois nefs, pour admirer ses fresques et ses icônes, ses fonds baptismaux du IVème s., et son imposant fauteuil en bois sculpté, qui ne déparerait pas dans « Game of Thrones »…

Plus au nord, en empruntant la route « militaire » (surnommée ainsi pour rappeler l’invasion russe en 1921), vous découvrirez le superbe monastère fortifié d’Ananouri, citadelle du XVIè s. construite en surplomb d’une rivière. Son parking est envahi de boutiques d’artisanat, pas toujours local, mais où l’on peut toujours dénicher de jolies icônes et faire un selfie marrant avec une pittoresque tuque en laine de mouton… L’ascension du col de Jvari (2379 m) est pénible, car la route serpentine est encombrée d’énormes camions s’arrachant à l’apesanteur en expulsant dans l’atmosphère de sombres nuages asphyxiants… Cela laisse le temps d’observer le paysage. Manque de chance, il est enlaidi par l’hideuse station de ski de Goudaouri ! Cela n’arrivera plus dans ce périple, où l’on sera toujours séduit par le caractère bucolique et agricole des paysages. 4 km après Goudaouri, un étrange monument attire l’attention : posé sur un tertre au bord d’une falaise, un gigantesque arc de cercle en béton est recouvert d’une fresque très colorée. Construit en 1983 pour célébrer l’amitié entre la Géorgie et la Russie, il donnera l’occasion à votre guide de faire le point sur la délicate question russe, et les sentiments mitigés qu’elle suscite chez les Géorgiens : un mélange de rancœur, de bravade et d’admiration…

L’un des plus beaux sites de Géorgie se trouve de l’autre côté du col de Jvari, plus bas dans la vallée, à Guerguéti. Ce village sans charme particulier est dominé par un nid d’aigle au sommet duquel est posée la petite église de la Trinité, aux murs de grès rose gravés d’animaux étranges, entre caméléon et dinosaure…. Il faut une heure pour grimper là-haut, mais l’effort est récompensé par une vue splendide sur les glaciers étincelants du mont Kazbegi (5047 m). Une fois sur place, on n’a plus trop envie de redescendre au village, d’ailleurs beaucoup de randonneurs campent dans la prairie attenante, afin de passer plus de temps à contempler ce paysage de couverture de magazine…

Non loin de là, au bout de la vallée de Sno, voici Juta, l’un des plus hauts villages de Géorgie (2165 m). C’est le point de départ d’un magnifique et facile randonnée, à travers les alpages en compagnie des troupeaux de moutons et de vaches, et de leurs bergers. Sous les pentes rocheuses du mont Chaukhebi (3842 m), vous cheminerez le long des rhododendrons jusqu’à de charmants lacs, et les plus sportifs pourront même faire l’ascension du mont Têtu (3210 m). Chemin faisant, à noter le superbe refuge 5th Season, dont les chambres ont un mur vitré offrant une vue splendide et imprenable sur le versant opposé de cette vallée encaissée. Comme il n’est qu’à une trentaine de minutes de marche de Juta, beaucoup de Géorgiens viennent ici uniquement pour passer quelques heures dans des transats, à profiter du calme et admirer le paysage en buvant une bière, sans aller plus loin !

Les trésors de la Kakhéty 

Retour dans la plaine fertile de Kakhéty (prononcez Karéty), au nord-est de Tbilissi. C’est un peu le grenier de la Géorgie, et aussi le principal terroir viticole du pays. Les Géorgiens prétendent même que c’est là qu’aurait été fabriqué le premier vin du monde ! En effet, des recherches archéologiques ont montré que la viticulture dans cette petite république du Caucase remonte à 7 000 avant J.C., bien avant qu’elle ne soit cultivée en Europe par les Romains ou les Grecs ! RDV à Telavi, chef-lieu de la région, chez Zaza Kabulaschvili, un viticulteur-potier, pour en savoir plus sur la très particulière technique de vinification locale. Zaza nous conduit directement dans sa cave sombre et fraîche, où d’énormes jarres de la taille d’un homme se dessinent dans la pénombre. Ca sent l’argile, et c’est normal car c’est avec cette terre imperméable qu’il façonne ces jarres de plus de 2 m de haut, d’une contenance de 2000 litres ! Il lui faut trois mois pour en faire 10, en les agrandissant de 10 cm tous les 2 ou 3 jours. Une fois façonnées, il les introduit dans un énorme four à bois alimenté jour et nuit, et elles cuisent une semaine à 1300 °C ! Une fois refroidies, ces jarres géantes, qu’on appelle qvevri (comme le vin qu’elles vont contenir) sont livrées au viticulteur qui les a commandées, et sont enterrées dans sa cave, où elles peuvent servir à faire du vin pendant des siècles ! Cette technique de vinification traditionnelle, inscrite au Patrimoine immatériel de l’Humanité par l’Unesco, consiste à mettre à vieillir ensemble le jus, la peau des raisins et des rafles de vigne, ce qui confère un caractère tannique et minéral au vin, une grande longueur en bouche, avec des arômes d’amande pour le vin blanc, dont la couleur tire vers le jaune-orangé. Très fier de son vin et de ses jarres (il ne sont que trois en Kakhéty à savoir faire de si grandes jarres), Zaza prétend même qu’il serait excellent pour la santé (particulièrement contre le cholestérol), et l’on se sent d’autant plus disposé à le croire qu’il nous ressert de son délicieux jaja (prononcez chacha), une eau-de-vie très fruitée à 50 ° d’alcool…  Tout tourne autour du vin dans cette région, et même lorsque l’on visite la maison transformée en musée d’un noble Géorgien, à Tsinandali (celle d’Alexandre Chavchavadze, savant, prince et poète), on s’aperçoit que son domaine est viticole, et la visite se termine dans le cellier, où une grande marani (cave) permet de déguster ses différents crus. Intéressante expérience, qui permet de comparer des vins issus des deux méthodes employées en Géorgie : la traditionnelle, avec vinification dans des jarres enterrées, et la vinification à l’européenne, méthode d’ailleurs importée en Géorgie par cette famille. Goûtez en particulier le blanc sec 2016, de type Bourgogne, et le khikhvi (à boire plutôt qu’à prononcer) élevé en jarre, du nom d’un cépage très ancien donnant un vin blanc très parfumé, proche de la palette aromatique d’un vin hongrois de Tokay… Cette maison ayant servi de résidence d’été aux monarques russes, elle est richement meublée, avec du mobilier français et russe, et l’on peut même y admirer un tableau de Dali et un autre de Picasso ! Elle est posée au cœur d’un très beau parc de 12 ha planté de pins parasols, de cèdres, de palmiers et de bambous, et de gigantesques magnolias, à l’ombre desquels on peut s’asseoir pour regarder passer les Géorgiens endimanchés, venus retrouver là un faste révolu, et un peu de leur splendeur passée…  

Si vous êtes vraiment intéressés par le vin et la méthode traditionnelle qvevri, rejoignez Vélistsikhe et arrêtez-vous chez la famille Nodari pour voir sa cave vieille de 3 siècles. Le vigneron madré ne se fait pas prier pour soulever le couvercle posé sur le col des jarres enterrées dans le sol, et y retirer au pichet un vin rouge sucré et parfumé qu’il fait déguster aux amateurs. Normal, il en a fait son gagne-pain ! Vous aurez de la chance si vous pouvez discuter tranquillement avec lui sans qu’un bus entier d’Allemands viennent abréger votre visite en envahissant la cave, en se prévalant de la prééminence de leur nombre et de l’importance de leur timing…

GEORGIE M. Nodari, viticulteur à Velitsikhe, dans sa cave avec jarres enterrées (qvevri)

A 20 km au nord de Telavi, entourée de vigne et d’oliviers, la cathédrale Saint-Georges d’Alaverdi érige sa haute tour ronde dans la zone fertile entourant l’Alazani, le grand fleuve alimenté par les montagnes du Caucase. Datant du XIème s., c’est l’une des trois grandes cathédrales géorgiennes, l’un des trois piliers de la religion catholique orthodoxe dans ce pays. Pourtant son nom signifie « Don d’Allah », en vieux perse, ce qui en dit long sur les influences musulmanes agissantes dans cette région située aux confins de la chrétienté. Dès l’entrée, on est impressionné par ses proportions harmonieuses malgré sa hauteur (50 m). Les 16 fenêtres en meurtrière de sa tour sommitale projettent des faisceaux lumineux transperçant la pénombre, comme autant de paroles divines… On y admire de très belles fresques, dont « Saint-Georges tuant le dragon », ou une superbe « Vierge à l’Enfant » au-dessus de l’autel. A l’extérieur, il n’est pas permis de s’écarter de l’allée menant à l’église, car le complexe monastique est toujours habité par des moines, exigeant le calme et la discrétion. Si l’on traverse le fleuve et que l’on continue vers les montagnes du nord, on se trouve sur l’unique route qui mène à la Touchétie. Et quelle route ! (lire plus loin)     

Si au contraire vous restez dans la plaine, continuez jusqu’à atteindre Sighnaghi (dire « sirnari »). C’est l’une des plus jolies villes du pays, perchée sur une colline à 750 m au-dessus de la vallée de l’Alazani, et faisant face aux neiges éternelles des monts du Daguestan. Il faut se promener à pieds dans le dédale de ses ruelles en pente pour savourer le charme de ses maisons aux balcons en encorbellement, surchargés de fleurs et de plantes vertes… Sur les placettes, des marchands ambulants proposent toutes sortes de produits artisanaux, parmi lesquels les fameuses churchkhella (éternuez quelque chose comme tchourchréla), longues friandises très sucrées en forme de saucisse boudinée, à base de jus de raisin, de grenade, de noix ou d’abricot… Prévoyez de finir votre balade à proximité des remparts, et empruntez le chemin de ronde jusqu’au « Castle restaurant » : il dispose d’une grande terrasse offrant une vue sublime sur la plaine et les montagnes du Caucase. Au coucher de soleil, c’est encore mieux, et la maison prévoit même des couvertures pour ceux qui désirent rester jusqu’à ce que s’allument les étoiles…

Le fabuleux site monastique de David Gareja

A l’Est de Tbilissi, peu après Sagarejo, une route oblique vers la droite en indiquant « Udabno ». Traversant d’abord des champs d’amandiers à perte de vue, la route se dégrade à mesure qu’elle s’avance dans des steppes herbeuses, dont nul arbre ou nulle construction humaine ne vient rompre la douce ondulation des courbes. Très vite, le 4×4 s’avère nécessaire, et malgré la dextérité du chauffeur, on n’est pas à l’abri de devoir descendre pour le laisser s’extirper des profondes ornières creusées par le passage des bus ou des camions. Au bout de cette route se trouve un extraordinaire complexe monastique troglodyte, très spectaculaire, évidemment inscrit au patrimoine mondial de L’UNESCO. Les premiers monastères chrétiens ont été construits ici dès le IVème siècle, creusés directement dans le calcaire jaune-ocre, ou à flanc de falaise. On imagine que les moines recherchaient l’isolement, ils ne devaient pas être déçus dans ces steppes désertiques du bout du monde, battues aux quatre vents, à des jours de marche de la moindre tentation ou distraction… David, c’est le nom d’un des 13 pères syriens qui a fondé ici le premier monastère, avec  l’une des trois pierres saintes de Jérusalem, ce qui explique que ce site devint un haut lieu de pèlerinage de la chrétienté orientale. Et Gareja, c’est tout simplement le nom de cette région steppique. Au fil des siècles, le site abrita une vingtaine de monastères, et devint un grand centre de savoir, possédant une école réputée de peintures murales, une école de philosophie, une autre de traduction de livres liturgiques… Mais les lieux saints n’arrêtent pas les vandales : les monastères furent ravagés au XIème s. par les Turcs seldjoukides ; deux siècles plus tard par les Mongols ; puis en 1615 par le shah d’Iran, qui tua 7000 moines ! Le coup de grâce fut donné par l’armée soviétique, qui utilisa le site comme terrain d’entraînement militaire, sans égard pour le patrimoine religieux, les chars n’hésitant pas à prendre pour cible des bâtiments historiques… Aujourd’hui les moines ont réinvesti certains monastères, et des travaux de restauration sont en cours. Certes, les échafaudages gâchent un peu la beauté des lieux, mais au moins trois monastères sont ouverts à la visite. Celui de Lavra (le plus proche du parking) est fortifié, et dispose de deux églises, l’une troglodyte, l’autre pas. Sa cour donne accès aux grottes aménagées par les premiers moines. Il est émouvant de voir ces niches de pierre, certaines ouvertes à l’air libre, dans lesquelles vivaient des moines dans des conditions proches du dénuement des premiers hommes des cavernes… Pour accéder à l’autre monastère, il faut ressortir, et grimper la colline sur une sente poussiéreuse dont le tracé traverse plusieurs fois la frontière avec l’Azerbaïdjan. Depuis le sommet de cette croupe herbeuse, on ne voit que la steppe à perte de vue, et en observant cette immobilité qui semble pourtant en mouvement grâce aux ombres galopantes projetées par les nuages, la spiritualité émanant de ce lieu saint a provoqué chez moi des questions métaphysiques et/ou existentielles, telles que l’impermanence de la vie (il n’existe rien de constant si ce n’est le changement, comme disait Bouddha), la relativité du temps, ou la futilité des désirs humains… Sans réponse probante, j’ai suivi l’étroit sentier qui s’accroche à flanc de falaise, pour accéder aux grottes du monastère d’Oudabno. Certaines sont ornées de magnifiques fresques rupestres du Xème au XIIIème s., mais comme elles sont exposées à l’air libre, certaines sont presque effacées, alors que d’autres sont incroyablement bien conservées. Il faut crapahuter un peu pour aller de grotte en grotte, et leur accès difficile rend leur surveillance impossible, ce qui engendre des comportements stupides : certains gravent leur nom ou font des dessins obscènes à côté des images pieuses, d’autres touchent les parois de leurs mains huileuses pour vérifier si les peintures de s’effacent pas, et lors de mon passage, un groupe de touristes allemands (encore eux) a trouvé normal de « privatiser » la plus belle grotte (celle de la fresque de la Cène du XIème s.) pour pique-niquer, en se souciant comme d’une guigne des autres voyageurs, qui devaient patienter qu’ils aient fini de déjeuner pour profiter en silence de la beauté des lieux. Cet épisode a confirmé ma conviction que l’homo touristicus, lorsqu’il vit en bande, est la branche la moins évoluée de l’espèce humaine !  

Les villages perdus de Touchétie

Disons-le sans ambages, l’excursion consistant à se rendre en Touchétie est à déconseiller aux personnes sujettes au vertige. En effet, l’unique route qui mène à cette région enclavée est constamment en balcon (sans rambarde de sécurité) sur d’impressionnants précipices ! Et il n’y a pas que quelques passages critiques, ça dure des heures ! Vraiment insoutenable pour quelqu’un qui aurait peur en voiture, ou que le vide effraie. Je reconnais que je n’en menais pas large, lorsque les roues du minibus 4×4 se rapprochaient de l’abîme, et j’avais les mains blanches à force de m’agripper à la portière, parce qu’en plus cela secoue pas mal à l’arrière… J’aurais pu casser un kilo de noix dans cette voiture, et sans les mains ! Mais en évitant de regarder en contrebas, on se délecte de paysages montagneux d’une beauté sauvage à couper le souffle. Lorsque le chauffeur fait une dernière pause à l’Abano pass (2860 m), le col battu par des vents glaciaux qui donne accès à la Touchétie, le plus dur est fait, et l’on se détend un peu en photographiant la très esthétique vallée qui s’ouvre au regard, piquetée de fleurs blanches qui s’avèrent être des moutons. Sans ces pylônes datant de l’époque soviétique, Spielberg pourrait y tourner le prochain Jurassic Park… Au loin, on distingue quelques-uns des 29 glaciers de Touchétie, qui possède aussi le plus haut sommet du Caucase, le mont Tébulo, culminant à 4493 m !

Le col étant pris par la neige une grande partie de l’hiver et du printemps, les rares résidents permanents de Touchétie (une vingtaine de personnes) passent 7 mois coupés du reste du monde. On n’imagine pas ce qu’ils doivent endurer, sachant que même en été, lorsque le sol dégelé veut bien donner des pommes de terre, des oignons et quelques chous, tout vient par la route ! Cette région est si isolée que le tourisme est la principale source de revenu des habitants. Presque toutes les maisons d’Omalo, le village principal, sont des guesthouses ! Le centre du bourg est occupé par tous les minibus 4×4 qui déposent ici les randonneurs. En effet, si l’on brave les dangers de la route pour venir en Touchétie, c’est pour faire des treks dans un cadre somptueux et une nature intacte. Le guide ne l’a pas dit tout de suite, mais il y a des loups et des ours dans ces montagnes ! En France aussi, cela dit, mais sans doute pas autant, et vu le caractère rugueux des Touches, je n’ose pas imaginer celui des ours… Ce qui fascine d’emblée, en arrivant à Omalo, ce sont ces étranges tours juchées sur un tertre, qui coiffent le village. Comme notre guide a choisi la seule guesthouse installée dans une tour située au cœur du hameau, je ne tarderai pas à tout savoir sur leur origine et leur fonction. Au Moyen Âge (et c’est en partie toujours le cas aujourd’hui…), les bergers n’avaient qu’une richesse : leurs troupeaux. Pour les protéger des razzias des tribus tchétchènes, ils ont construit ces tours défensives avec ce qu’ils avaient sous la main : des pierres sèches. La technique architecturale est inspirée de celle des bâtisseurs du Daghestan voisin, mais leur génie empirique a été d’arriver à élever ces colonnes de pierre légèrement pyramidales sur plusieurs étages (entre 3 et 7), jusqu’à 20 m de haut, et de faire en sorte qu’elles résistent au climat particulièrement rude de ces montagnes. En bas se tassaient les animaux, et la famille se répartissait suivant un ordre établi, les femmes après les bêtes, puis les frères et sœurs, le chef de famille se réservant la chambre la plus élevée (mais aussi la plus étroite et la plus ventée)… Cette société très patriarcale a conservé ses caractéristiques, et il n’est pas rare de voir une pancarte ou un pictogramme « interdit aux femmes » devant certains lieux tel que le cimetière, une brasserie, ou un autel religieux. Mais ces règles venues d’un autre âge sont moins strictes vis-à-vis des touristes de sexe féminin, qui peuvent toujours prétendre qu’elles ignorent cette interdiction. Dans la famille qui nous accueille, les femmes sont effectivement en cuisine, et servent les hommes qui discutent les pieds sous la table en buvant un coup et en les regardant s’activer sans bouger un doigt pour les aider. Mais Tsiala Idoidze, la femme de notre aubergiste, ne semble pas vouloir remettre en cause cette répartition des tâches, elle est même fière de sa culture, et lorsque j’ai proposé de faire son portrait, elle a choisi de poser avec une photo N&B où l’on voit le grand-père de son mari poser en tenue d’apparat avec quelques cosaques patibulaires mais presque, qui seraient certainement peu favorables au mouvement « me too »…  

Les treks consistent à relier à pieds, entre 2000 et 3000 m d’altitude, les rares villages de Touchétie. Pour éviter les boucles, pas toujours possibles, les randonneurs sont récupérés en minibus en fin de journée. Chemin faisant, on se régale de framboises sauvages en traversant les forêts, et de myrtilles sur les crêtes herbeuses. Ces balades bucoliques réservent parfois de belles surprises, comme ces tours fantomatiques qui émergent de la brume, ou comme à Shenako, un hameau dont les maisons sont à moitié enfouies dans la pente de la montagne, et où un improbable panneau annonce en lettres rouge : FAST-FOOD ! L’une des plus belles randonnées consiste à remonter la vallée Pirikiti, le long du torrent Alazani. Elle permet de visiter de très beaux villages tels que Dartlo et ses maisons carrées, cerclées de balcons en bois à balustrades, et aux tours en très bon état, et d’autres plus modestes, plutôt des hameaux, tels que Kvavlo et Dano. Dans ce dernier, j’ai vu un curieux petit autel extérieur en pierres sèches, surmonté de cornes et de crânes de mouflons, avec une petite niche dans laquelle se trouvaient de nombreuses pièces de monnaie, quelques bougies, et des cartouches vides de fusil ! Dans ces villages si isolés, loin de toute église, la religion est largement teintée d’animisme… Mais lorsqu’on leur en parle, les Touches jurent qu’ils sont bien catholiques orthodoxes, et qu’ils respectent au plus haut point les moines. Touche pas à mon pope !

Essayez d’atteindre Parsma, l’un des derniers villages situés au bout de la vallée Pirikiti. Perché sur un replat herbeux surplombant d’une centaine de mètres le torrent, c’est le symbole même de l’isolement et de la persévérance humaine. En amont, deux hautes tours en pierre semblent surveiller l’envahisseur venu du Nord. De maigres vaches vous ignorent, se dépêchant de brouter toute l’herbe disponible avant les premières neiges, qui arrivent en octobre, par ici. Avec si peu à offrir et tant à redouter, la nature, si belle soit-elle, est plutôt hostile aux humains, et l’on devine, en passant le long des cabanes en pierre couvertes de lauzes, dont les étroites ouvertures ne laissent passer qu’un jour famélique, et les pierres disjointes des courants d’air glaciaux, que la vie est un combat, dans ces montagnes coupées de tout. Ils sont tellement isolés du reste du pays que les bergers jettent la laine de leurs moutons, car cela leur coûterait trop cher en transport… Pourtant, les habitants n’ont pas renoncé à leur hospitalité légendaire, et si vous rencontrez un Touche dans ces villages austères, il vous invitera spontanément à partager le peu qu’il a – pain, fromage de brebis, tomates, viande de mouton (on ne mange pas de porc en Touchétie) – et tentera de communiquer avec le peu de notion d’anglais qu’il a acquis au contact des randonneurs. C’est l’une de ces rencontres fortuites qui restera le meilleur souvenir de mon voyage en Géorgie. Ce jour-là, comme je ne pouvais pas suivre le reste du groupe pour cause de cheville fragile, Jamari, le chauffeur du 4×4, m’avait déposé à Dano, un hameau quasi désert. Assis contre un muret, j’admirais la majesté des montagnes alentour, lorsque Jamari m’a hélé en faisant de grands gestes. Ayant rejoint trois potes à lui, bergers évidemment, il me proposait de partager leur repas. Ne voulant vexer personne, j’ai accepté. Mais la communication a vite trouvé ses limites, et que fait-on dans ce cas ? Eh bien on trinque, et on chante. Je sais maintenant dire parfaitement « santé » en géorgien, « gaumarjos« , d’autant plus qu’il est rigoureusement impossible de refuser de boire lorsqu’ils proposent un toast. Chaque toast est porté en l’honneur d’une entité à qui il ne s’agirait pas de manquer de respect : à Dieu, à son père, à sa mère, au pope, et toute la famille y passe jusqu’aux amis ! Si je n’ai pas roulé sous la table, c’est parce qu’à la fin, je ne faisais que tremper mes lèvres dans le verre de jaja… Mais j’étais stupéfait de constater que le chauffeur, lui, ne faisait pas semblant de boire ! Entre chaque entrechocage viril de verres, l’un ou l’autre agrippait une mandoline et entonnait un chant rugueux et mélancolique, que j’imaginais raconter la vie âpre d’un berger de Touchétie… Des moments d’humanité inoubliables, vraiment… touchants !

Pratique

Y aller : Georgian Airways, vol direct Paris/Tbilissi en 4h30.

Circuit : L’UCPA propose un séjour intitulé « Trek dans le Grand Caucase », mixant découvertes culturelles et randonnées, à partir 2090 € tout compris (vols, hébergement 12 nuits, pension complète, matériel et encadrement) :  www.ucpa.com

Bonnes adresses

Hotel KMM à Tbilissi : pour sa terrasse offrant la belle vue sur la vieille ville. A partir de 80 € la ch double.

Old Armazi, à Mtskheta : restaurant à la terrasse située au-dessus d’une rivière, proposant une multitude de mezze délicieux et de plats maison. Compter 15 €/p.

Tamuna guesthouse, à Sighnaghi : pension très propre et calme, tenue par M. Genadi et sa femme, très accueillants. 20 €/p en B&B.

Gareja guesthouse, à Udabno : pension familiale de 5 ch très correctes, située au village le plus proche des monastères. Nelly, la patronne, vous fera un petit festin pour 5 €/p !!

Touchétie Tower, à Omalo : l’auberge dans la tour en pierres sèches de Nziala et Nugzar. Le confort est très « roots », mais accueil chaleureux et sincère. Avec le peu de moyens et de victuailles dont elle dispose, Nziala arrive à concocter de délicieux repas, et ses khatchapouri au fromage fondant (sortes de nan indiens), ses rouleaux d’aubergines aux noix ou ses beignets farcis à la viande de mouton, ne restent pas longtemps sur la table ! Compter 25 €/p en 1/2 pension.

A lire : Le Petit Futé « Géorgie »